Kristoff blir «helt sjef» i stjernespekket lag: – Han er en av verdens beste ryttere

Selv med stjernerytterne Fabio Aru og Dan Martin på hver sin side, er det Alexander Kristoff som er sjefen i UAE Team Emirates i vår.

Alexander Kristoff på treningstur sammen med sine nye lagkompiser Fabio Aru (t.v.) og Dan Martin. Alle de tre er hentet til UAE Team Emirates for å vinne sykkelritt. Det skal Kristoff etter planen gjøre denne våren. Milano-Sanremo er ett av vårens store mål. Kristoff her i EM-trøyen han sikret seg i august da han vant EM i Danmark.  Foto: Lorenzo Fizza Verdinelli, UAE Team Emirates

sykkel

For når vårsesongen tråkkes i gang, blir Kristoff lagets ubestridte kaptein og ener.

Han har vært på treningsleir på Gran Canaria sammen med familien siden romjulen, og Kristoff stortrives med sin nye tilværelse.

I UAE-laget blir ikke Kristoff den eneste stjernen. For sammenlagtrytterne Aru og Martin, som begge er nye i laget i likhet med Kristoff, er også hentet inn for å bringe heder og triumfer til laget. Men i vår er det Kristoff som bestemmer.

– Jeg har kommet fint i gang. Det er godt å bli kjent med de nye folkene, få testet det nye utstyret og kjent på dynamikken i laget. Den virker bra, sier 30-åringen

Selv om det ble litt stang ut for "Storhaug-ekspressen" i 2017, vet alle hva Kristoff er god for.

– Alexander er en av verdens beste ryttere og vi har store forventninger til ham her i UAE Team Emirates. Han er en vinner og vil være lagets kaptein i de rittene han kjører for å vinne. Alexander er mannen vi kjører for, sier Mario Scirea til Aftenbladet.

Italieneren er en av sportsdirektørene i UAE Team Emirates og vil ha ansvaret for Kristoff & co. blant annet i vårens store klassikerritt, med Milano-Sanremo som det store målet. Kristoff vant rittet i 2014 som første nordmann, ble nummer to året etter og nummer fire i 2017.

Alexander Kristoff på treningsleir på Sicilia med sitt nye lag før jul.  Foto: Lorenzo Fizza Verdinelli, UAE Team Emirates

Får mer frihet

Etter to sesonger i BMC, meldte Kristoff overgang til russiske Katusha før 2012-sesongen. Der ble han i seks sesonger. Men utover i 2017 ble det mer og mer klart at det gikk mot slutten for Kristoff i Katusha.

Stemningen virket ikke spesielt god halvveis inn i fjorårets sesong. Spesielt vrakingen av danske Michael Mørkøv, en Kristoffs viktigste hjelperyttere, til Tour de France i sommer, gjorde klimaet surt. Og på sensommeren kom bekreftelsen. Kristoff og Katusha skilte lag.

Neste stoppested ble da laget som har overtatt for det som i sin tid var italienske Lampre. Det meste går på italiensk også i UAE-laget.

– Er det stor forskjell på Team UAE og Katusha?

– Det kan minne litt om de første årene i Katusha. Det meste gikk på italiensk der også. Jeg tror nok sykkellag på dette nivået drives på en ganske lik måte. Men jeg har fått frihet til å styre trening og kjøre et opplegg som jeg mener passer meg best. Enda mer enn i Katusha. Det virker kanskje litt mer fleksibelt her, og det er positivt.

Slik blir Kristoff seende ut når han skal kjempe om seire i vår - med EM-trøyen.  Foto: UAE Team Emirates

Ny giv

Selv om han offisielt ble en del av sitt nye lag først fra årsskiftet, har han allerede vært på treningsleir med sin nye arbeidsgiver og nye lagkompiser.

Og angrer ikke på at han valgte å forlate Katusha.

Kristoff merker at noe er nytt. Noe er på gang.

– Jeg har følt meg bra, kanskje bedre enn noen gang før på denne tiden. Jeg har fått et boost, det kjennes sånn ut. Så får jeg håpe jeg ikke bruker opp det slik at jeg kan få glede av det utover våren, sier han og flirer.

– Så du angrer ikke på det valget du tok?

– Nei, det gjør jeg ikke. Jeg hadde det fint i Katusha, men følte at jeg stagnerte litt. Kanskje gikk jeg litt tilbake på slutten. Det er godt å få en ny giv, og bare det å skulle teste mye nytt utstyr gjør at høsttreningen har vært mer spennende og interessant.

Han har respondert bra på oppkjøringen så langt. Og får en god og lang opptreningsperiode før konkurransesesongen starter i februar. Stefar Stein Ørn følger som vanlig med på trening og utvikling, uten å ha noen formell rolle i UAE Team Emirates.

Peter Sagan spurtslo Kristoff i VM i Bergen. Kristoff ledet ut på oppløpet, men Sagan snek seg forbi på slutten.  Foto: Cornelius Poppe, NTB scanpix

Hentet for å vinne

I Milano sitter lagledelsen og gnir seg i hendene. De vet hva Kristoff er kapabel til. Han har vunnet det aller meste (etappeseire i Tour de France, vårklassikere som Milano-Sanremo, Flandern rundt, og i tillegg flere andre endagsritt og seire i andre, store etapperitt), og sportsdirektør Mario Scirea vet at de har en Ferrari i stallen. Det handler om å få finjustert motoren.

– Kombinasjonen at han kan vinne massespurter og klassikerritt, er grunnen til at vi ville ha ham på laget. Det er det som gjør Alex til en topprytter. Det er en høyt verdsatt egenskap, sier Scirea.

– Han er en vinner. Hos oss blir han en del av en gjeng som vil få det beste ut av hverandre, og det håper vi Alexander også vil merke. Han blir også et forbilde for våre yngre ryttere og en leder i laget. Alt avhenger av Alexander selv. De rittene som har topp prioritet i hans kalender, da skal vi kjøre for ham.

Debuterer på "hjemmebane"

Nå går det slag i slag frem til alvoret starter på "hjemmebane" i februar. Da venter tre ritt på rappen: Dubai Tour (6.-10. februar), Tour of Oman (13.-18. februar) og Abu Dhabi Tour (21.-25. februar).

Av disse tre er Abu Dhabi Tour, som er et World Tour-ritt, det viktigste for laget.

– Ingen av disse rittene er noe hovedmål for sesongen. Men Abu Dhabi Tour er litt viktig. Jeg håper å kunne prestere der og vinne noen etapper. Jeg har vunnet der nede før og håper å gjøre det igjen, sier Kristoff.

Å kjøre tre løp på kort tid blir både hektisk og tungt, men skal forhåpentligvis gi god effekt inn mot vårklassikerne. Kristoff tåler hard belastning, har en solid base med grunntrening i kroppen, og responderer ofte godt på å få konkurranser inn i en oppkjøringsperiode.

– Jeg gleder meg veldig til å ta fatt på sesongen og ha et helt lag i ryggen som vil kjøre for meg. Og så blir det veldig kult å kunne kjøre i EM-trøyen og vise frem den, sier Kristoff. Han sikret seg retten til å kjøre i EM-trøyen etter at han spurtet inn til seier i EM i august.

Alexander Kristoff tok EM-gull i høst og får kjøre i EM-trøyen denne sesongen.  Foto: NTB scanpix

Små marginer

Det var en av seirene i 2017. Selv om de store seirene uteble, var sesongen likevel solid.

– Det var litt stang ut i de største rittene. Jeg manglet noen centimeter i flere ritt, blant annet i VM i Bergen. Men høsten var bra. Resten av sesongen var kanskje litt under pari. Ikke dårlig, men jeg hadde håpet å stå på toppen av podiet i flere ritt. Det er ikke 4.- og 5. plasser jeg stiller til start for å få. Og reise hjem fra Tour de France med 2. plass som beste var skuffende.

Han deler opp sesongen i tre deler: første del er vårklassikerne med Milano-Sanremo som det viktigste og Paris-Roubaix som det siste rittet. Så venter en periode hvor han skal bygge seg opp mot Tour de France, før han igjen skal forberede seg inn mot høstens ritt.

– Milano-Sanremo er det rittet jeg har størst sjanse til å vinne av de store på våren. Det er det som passer meg best. Men samtidig kommer rittet helt i starten av perioden jeg skal være i form. Flandern rundt er også et ritt der jeg har prestert bra i flere år.